Джо Конфорте, кръстоносен сводник

  Добре дошъл знак, Лас Вегас

Табела за добре дошли на входа на Лас Вегас, Невада през 70-те години.

Keystone-France/Gamma-Keystone чрез Getty

'По-добре да живееш един ден като лъв, отколкото да живееш 100 години като овца.'
— Бенито Мусолини



— Това е и моето мото.
— Джо Конфорте

Част I
Истинската красота идва отвътре

аз Беше обяд, преди той да се събуди и да приема посетители. Обувайки светлокафяви детски чехли и черна кадифена роба със сатенени ревери, той плъзна стъклената врата на плюшената си яркорозова спалня и излезе на тесен циментов балкон. Присвивайки очи под белия блясък на обедното слънце, той огледа мъглата в пустинята и планините отвъд Рино, след което бързо се размъкна из балкона, оглеждайки територията си. Неговото уважавано скъпо двуетажно тухлено жилище беше подобно на други крайградски домове, с изключение на стената от шлакоблокове, толкова висока и страхотна, че придаваше на мястото крепостно качество. Две немски овчарки, обучени в Канзас да атакуват натрапници, патрулираха по безсенчестата поляна пред къщата. Вътре в желязна врата, неговият подобен на резервоар Bugazzi от сребриста стомана, изпечен на 105 градуса, инициалите му - J.C. - гравирани в сребърни плаки от двете страни на колата.

Тази панорама на собствено натрупано богатство хареса Джо Конфорте. Той пое дълбоко дъх, изпусна го, изплю се умело върху поддържаната тревна площ отдолу, завъртя се и влезе обратно в климатизирания си дом. Подобно на музеен гид той се движеше през застланите с дебели килими коридори със сребърни стени, после надолу по стълбите в стаи, сурови и разкошни като морга. Къщата, драпирана в мека, пастелна коприна, беше пълна със статуи, златни мраморни огледала и кристални полилеи. Всяка налична повърхност и рафт на шкафа бяха заредени с остъклени фигурки — кучета, петли, птици — събрани от пътувания по света.

Да, Америка беше добра към това бедно момче имигрант от Аугуста, Сицилия. Когато той слезе от лодката в Ню Йорк преди 35 години, той беше просто пухкавият, необразован син на контрабандист от Масачузетс. Днес, на 46 години, той все още е пухкав и необразован, но е натрупал повече пари и недвижими имоти, отколкото знае какво да прави, появявал се е в национални списания и телевизионни профили и е широко обявен за народен герой заради безстрашния си, едноличен кръстоносен поход за легализиране на проституцията в Невада - и след това в 'цялата проклета страна'.

Неговата пламенна, често идеалистична защита на законно контролираната проституция очарова претъпканата публика на клубове за обслужване в целия щат. „Ако едно момиче иска да се чука“, казва той на членовете на Kiwanis и Rotary, „дали ще плаща или не, това е нейна работа. Моралистите — казва той презрително, — казват, че е неморално. Как може нещо да е неморално, ако не наранява никого и доставя на хората удоволствие? Моралът е а мисъл , не е факт, не е нещо, което можете да видите.

„Има проститутки от началото на времето. Но!' Тук черните, подобни на мрамор очи на Конфорте светят драматично. „Не можете да ги пуснете на улицата без контрол. Защото ще полудеят. Ще се избият един друг. Ще се плюят един друг. Те никога няма да отидат на лекар. Хората ще погледнат и ще кажат: „Виждате ли това? Всички те са замесени с дрога. Виждаш ли това? VD!’

'Но! Ако го легализирате, контролирате, тогава с него се правят правилните неща. Както правим на моите места.

О, да, самият Конфорте притежава две публични къщи, включително Mustang Bridge Ranch, най-голямото в Невада; и за това той е наричан с грозни имена като „вицелорд“ и „сводник“ от онези, които не успяват да оценят обществена служба естеството на неговия кръстоносен поход. Но той не се обезсърчава лесно, отговаряйки с вдигане на рамене: „Наричан съм бил вицелорд толкова много пъти, че просто вече не ме притеснява.“

Сега беше време Джо Конфорте да започне деня си с обилна закуска с размерите на кръстоносец. Долу в кухнята прислужницата Луиз подреждаше бекон, яйца, препечен хляб, пъпеш и нарязани домати. Тя беше облечена в черни панталони и пуловер и носеше жилавата си червена коса, прибрана на опашка на кралицата на пералнята. Беше работила като фризьорка в ранчото Мустанг Бридж, докато Конфорте не я нае за лична прислужница.

На път към масата Конфорте спря до печката, за да я прегърне нежно и да я ощипе по дупето. Беше лесно да се види от начина, по който тя го гледаше и начина, по който излъчваше, когато говореше за него, че обича „J.C.“ Беше буен, добре, но беше 100 процента добри хора.

Когато тя се наведе, за да му сервира лиофилизираното кафе, той заби пръст в гърдите й и потупа носа й, когато тя погледна надолу. Луиз се усмихна и леко се изчерви на тази любима шега, наслаждавайки се на вниманието.

„Виж този нос“, засмя се Конфорте. „Ще запази цигарата суха в дъжда.“

Той потупа устата си със салфетка и се приготви за нова лекция. „Но тя е красива“, започна той с дрезгав глас с лек италиански акцент. „Истинската красота идва отвътре. Това е точно като онази купа с плодове там. Отвън тази ябълка изглежда добре. Червено и лъскаво, без синини. Но ако бях на пазара, нямаше да го купя. Ти знаеш защо? Защото... те са извън сезона.

„Но дай ми този банан. Отвън е кафяво и изглежда гнило. Но! Отвътре е зряло, сочно и пълно с вкус. Той обели банана и отхапа парче, продължавайки с пълна уста. „Знам за жените. И знам за плодовете. Когато бях на 16 години в Лос Анджелис, притежавах собствен пазар за плодове. На булевард Робъртсън беше. Имах го пет години. Гласът му стана сантиментален, когато си спомни времето, когато едва започваше живота си. „Да, пет години. „Купих бизнеса практически на безценица, защото човекът, който го притежаваше, той... трябваше да си отиде.“

Човекът, който го притежаваше, беше американец от японски произход, на когото, както повечето американци от японски произход през 1942 г., правителството на САЩ нареди да се откаже от бизнеса си и да се „премести“ в лагер за задържане. За Conforte това беше само една от многото прекъсвания в живота, които успехът изисква.

„Има три неща в живота“, каза Конфорте, „три неща, които ще ви направят номер едно във всичко, което правите. Трябва да имате и трите; двама от трима няма да го получат вместо вас. Първо, имате нужда от почивки. С други думи, възможностите. Без значение колко велик или силен сте, освен ако не сте близо до златната линия, можете да копаете цял живот и да не намерите злато.

„Номер две, имате нужда от смелост. Да станеш на върха на каквото и да е, не е нещо, което трябва да направи един безсърдечен мъж, защото ще имаш много предизвикателства, трябва да рискуваш.

„Номер три, имате нужда от мозък. Ако нямате мозъка, след като сте имали възможностите и смелостта да стигнете до там, ако нямате мозъка да го поддържате и да го манипулирате, няма да издържите. Така че: прекъсвания, смелост, мозък.

Конфорте отхапа още едно парче банан и продължи историята за възхода си към успеха. „Това е много интересно“, спомня си той. „Първият път, когато започнах да карам такси, беше веднага след като излязох от армията през 50-те. Това беше дори преди да имам къщата на проституцията в Оукланд. Това беше през 52-ра. Но през 50-те години бях в Оукланд и карах такси.

„Дори не знаех каква е думата трик означаваше. Не знаех абсолютно нищо за бизнеса. Един моряк се качва в кабината ми и казва: „Искам да видя момиче.“ Аз казвам: „Какво имаш предвид?“ Той казва: „О, искам да видя момиче, искам да се забавлявам и аз искам да платя за това.“ И аз казах, хе, хе, „Е, не мога да ти помогна. Не знам нищо за това.“ И той получи тъжно изражение на лицето си.

„Но още на следващия ден или два дни по-късно цветнокожо момиче се качва в таксито ми. Имахме доста цветнокожа търговия — ъ-ъ, черна търговия — и тя каза: „Ако някога имате някаква работа, пратете я на мен.“ Точно обратното! Тогава ме удари. Той се засмя, завъртя очи и се удари по челото със сплесканата си длан.

„Казах: „Ооооооооооооо! Имате предвид клиенти! Имате предвид момчета, които искат да имат сношение с вас и плащат за това!’ И така. Няколко дни по-късно същият моряк идва отново. Казвам му: „Хей, сега знам къде да те заведа.“ Заведох го в апартамента на това момиче и когато той мина, тя ми даде три долара.

„Е, не знаех какво, по дяволите, е това. Не знаех, че трябва да получа пари. Естествено, взех $3; след това събрах две и две. И това беше началото.”

С това ново знание неговият таксиметров/своднически бизнес процъфтява и не след дълго Конфорте открива Невада, където къщите за проституция работят ненатрапчиво от дните на Comstock Lode. Проституцията беше незаконна в двата окръга, където се намират Рино и Лас Вегас, но в останалата част на щата беше толерирана; което ще рече, че нямаше закони срещу проституцията и докато публичните домове не се намираха твърде близо до училища или църкви или не рекламираха, те бяха толерирани.

Освен ако, научи Конфорте, те не са собственост на новодошли като него с шумни идеи за легална проституция. Но скоро той измисли метод за справяне с властите - нещо като трейлър игра. Той паркира единственото си ремарке на място, където се събират три окръга. Когато станеше горещо с един набор от окръжни служители, той просто щеше да тегли бизнеса си на няколко метра в друг окръг.

През 1955 г. той се установява в Уодсуърт, на 30 мили надолу по река Траки от Рино. Тук той просперира в продължение на десет години, докато друг собственик на публичен дом не заложи територия на 20 мили нагоре по реката, пресичайки търговията му с Рино. Операцията на Conforte се противопостави, като се премести в Mustang, на две мили по-близо до града от неговия конкурент. Съвсем скоро бушува гангстерска война. Главорезите с пушки започнаха да обикалят района, да стрелят помежду си и да хвърлят бомби. Най-накрая някой успя да взриви моста Мустанг, единственият достъп до двата публични дома.

„Ако някой има нещо, което е успешно и доходоносно“, философства Конфорте, избутвайки празните си чинии за закуска в центъра на масата, „винаги има хора, които се опитват да се намесят. Повечето от тези неща можете да предотвратите, преди да започнат до...“ Той търсеше точните думи. „… изграждаш си репутация, която, ъъъ, не приемам мамка му от никого. Например, че не оставяте камък необърнат.

„Но този път прокуратурата беше на тяхна страна. Те се опитаха да се намесят, когато ме нямаше.

„Кога те нямаше?“ Попитах. Конфорте стисна зъби и се взря през плъзгащите се врати към бъбрековидния басейн в циментовия си двор.

(Той избегна въпроса, но по-късно Бил Раджио, окръг Уоршоу Каунти от 1958 до 1970 г., ми каза отговора. „Тогава имаше статут в книгите“, спомня си Раджио, „че сводник, което е това, което Конфорте е, беше определян като скитник. Той обичаше да идва с момичетата си, да парадира из целия град. Така че всеки път, когато идваше в града, го арестувахме по обвинение в скитничество.

(„По това време Конфорте уреди среща с мен. Той ми каза, че ако не го оставя на мира, той ще пусне история, че имам връзка с тийнейджърка. Той обича да прави това, има нещо за хората.

(„Е, записах този разговор на касетофон. Имаше съдебен процес, той беше осъден за изнудване и изпратен в щатския затвор в Невада за три години. Докато беше там, той беше съден за измама с данъци върху доходите и изпратен на Остров Макнийл за още една година.“)

Конфорте приключи с чопленето на зъбите си, след което продължи: „Когато се върнах... оправих нещата. Те научиха урока си, оттогава няма нищо.”

„Изясни ли нещата? Какво направи?' пошегувах се. „Давате ли им предложение, което не могат да откажат?“

Той хвърли салфетката си на масата и стана, като се засмя тихо. „Те дори не получиха предложението.“

Част II
Един ден като лъв

в където и да караше този следобед, като се занимаваше с работа, хората се отнасяха с Конфорте като със знаменитост. Облечен да убие в прозрачна горна блуза от многоцветни върти, електриково сини панталони от необработена коприна и сини велурени ботуши за гоу-гоу, той избухна в световете им като ярки фойерверки, добавяйки малко блясък към рутинните им часове. Банковите касиери изоставиха скучните си изчисления, за да зяпат, докато Конфорте влизаше в банката с „антуража“ си, който се влачеше зад него – фотографът Ани Лейбовиц и аз и Патрик Райли, „лице за връзка с продажбите“ на компанията Bugazzi.

Райли беше надменен мъж с ощипано лице в шампанско розов костюм, който беше докарал новия автомобил на Конфорте от Лос Анджелис специално, за да му го достави.

Онези служители, които можеха да напуснат бюрата си, се събраха около невероятната кола от стомана и черен алигаторов винил, докато Конфорте и банковият управител, пляскайки се по гръб и кикотейки, се отправиха към трезора. Конфорте се появи с купчина банкноти с размер на тухла и ги представи на Райли — $31 000 в студени, бледозелени пари в брой.

Обратно в колата, Конфорте ни каза: „Не се хваля, просто казвам факт: защото Аз съм Джо Конфорте, защото Аз съм в този бизнес, нито един президент в света не се отнася по-добре от начина, по който се отнасят с мен тук, в този щат.

„Хората се отнасят добре с мен, защото съм човек. Никога не съм над главата им. Не ги чакам да ме поздравят, аз ги поздравявам. Имате нужда от връзки с обществеността, имате нужда от толерантност от страна на обществото, когато сте в противоречив бизнес.

Той ни преведе през лошите земи на Невада, по бързия път, който се вие ​​през стръмни хълмове до Вирджиния Сити, седалището на окръг Стори. Вътре в бронираната кола се чувствахме неуязвими, заобиколени от сив велур и вносен черен мрамор. Табела на таблото гласеше ПРОИЗВЕДЕНО СПЕЦИАЛНО ЗА JOE CONFORTE. Сякаш повече витаехме някъде над пейзажа, отколкото да караме през него, отдалечени от жестоката жега на пустинята, която взривяваше колата само когато Конфорте бръмчеше надолу по прозореца, за да изплюе или изхвърли малко отпадъци.

Няколко мили южно от Вирджиния Сити, близо до Силвър Сити, изкрещяхме от пътя и се изкачихме по стръмен наклон към върха на най-високия хълм наоколо. Гледката беше прекрасна — 360 градусова панорама на хълмове с пелин и чист въздух.

„Преди няколко месеца тук нямаше нищо“, каза Конфорте, паркирайки Bugazzi и гордо представяйки най-новия си проект за домашен любимец – елегантен пътен дом с плюшени килими, наречен „Cabin in the Sky“, Кабина inna Sky , както той го произнесе. Притежаваше 40 акра тук, целият връх на хълма, и ако мястото се хванеше, щеше да създаде хотел-казино, голям и месингов като този от веригата Harrah’s. — Първокласна операция — обеща той. „Строете големи или останете вкъщи.“

Всички в бара излязоха на паркинга, за да поздравят Конфорте и колата му. Мениджърът на клуба, голям глупак, който на практика стоеше отгоре на хората, за да се обърне към тях, нареди на един клиент да премести пикапа си, за да може Bugazzi да заеме първото място.

Една недоволна млада жена, помия от твърде много бира, стоеше настрана от тълпата. „Той е задник“, измърмори тя, размахвайки бирената си бутилка към Конфорте. „Той е глупак, самонадеяник. кучи син. Просто защото притежава куп публични къщи. … Ако имах достатъчно смелост, щях да се кача и да му кажа, че е задник.

Тя обмисли тази идея за минута, след което се обърна срещу мен. „И хората, които обикалят и записват това, което хората казват в тетрадките, също са задници.“

Но за останалите пристигането му беше празник. Жените се обръщаха и излъчваха в негова посока, а мандолинист, търсещ работа в клуба, му пееше серенада. Конфорте се остави да бъде завлечен до бара от една жена, която разговаряше с него искрено, макар и малко пияна, на сантиметри от пухкавото му усмихнато лице.

По-късно, когато се насочихме към Вирджиния Сити, легендарния град от бума на златната треска, където Марк Твен някога е работил като репортер, попитах Конфорте какво иска жената. „Бизнес начинание“, каза той. „Това е, което всички те искат. Тя иска да отворя бар с нея, искаше 500 долара. Казах й: „Ще говорим с теб по-късно.“ Но — засмя се Конфорте — никога не идва по-късно.

„Но друга дама, тя излезе с наистина градивна идея. Дилижанс между клуба и Вирджиния Сити. Това би било наистина нещо. Харесва ми.' Той предъвка идеята с пурата си.

„Изглежда, че щом попаднете в светлината на прожекторите, щом хората си помислят, че правите големи пари, те просто няма да ви оставят на мира. Услуги, дарения. Дарявам много - църкви, момчета скаути, рак, винаги нещо. Трябва да откажа поне половината от тях, защото са глупави неща. Но важните неща - дарявам вероятно $50 000 на година. Не следя, но това е мое предположение.

Спря за кратко на единствения червен светофар в града, след което мина през него. Той ни се смееше, когато протягахме вратове да търсим ченгета. „Не се притеснявайте“, каза той весело, „Това е моята област!“ Conforte's Mustang Bridge Ranch плаща 18 000 долара годишно на този окръг за лиценза си за работа. Следващата година цената ще достигне 24 000 долара.

Спряхме пред антична сграда, сградата на съда на окръг Стори, и Конфорте се изкачи по дървените стълби, сякаш притежаваше мястото. Вътре го посрещна широко ухилен полицай в остър костюм в цвят каки. „Точно човекът, когото исках да видя“, каза той и с приятелска ръка през рамото на Конфорте го отведе в кабинета му, като внимателно затвори вратата. Когато двамата излязоха, другите заместници – група млади мъже с нетърпеливи лица – приветстваха „Джо“ и с радост приеха безплатни пропуски за Mustang, преди да се втурнат навън, за да инспектират новите колела на Conforte.

Конфорте се върна обратно в кабинета на заседателя, сцена на събиране от по-семеен тип, този път ръкомахащи и прегръщащи се със съдия Колети и окръжния заседател, кожен старец в риза с перлени копчета и каубойска шапка.

„Как мога да се освободя от плащането на данък?“ — попита Конфорте, когато се заеха с регистрацията на колата. „Сега, Джо“, провлачи оценителят, намигайки, „знаеш, че ще трябва да платиш някои данък.'

След като разбраха, Конфорте изрови банката си, голяма като топка за боче, и отлепи няколко свежи банкноти. „Винаги плащайте в брой“, посъветва той другите в стаята, които чакаха да видят оценителя. „Кредитни карти, пикай се върху тях. Те оставят запис къде сте били, колко сте похарчили. Те все още са срещу мен, IRS. И платих над $100 000 данък миналата година.

„Трябва да си намериш добър адвокат“, предложи дебел каубой с бейзболна шапка.

„Имам добър“, засмя се Конфорте. „Ето защо платих само 100 000 долара.“

Радостното настроение на деня беше разбито, когато оценителят се обади в Карсън Сити, столицата на щата, и разбра, че регистрационният номер, който Conforte искаше — МОЯТА КОЛА — вече е взет. Това придаде на Conforte черно настроение. Той кацна на газовия нагревател в кабинета на заседателя и изглеждаше мрачен и безпомощен. Със закръглената си форма, кльощави крака и ботуши с ципове той приличаше на италиански Хъмпти Дъмпти. Оценителят поиска втори избор. „МОЯТА КОЛА е перфектна“, оплака се Конфорте. Някой предложи Dream. Конфорте смяташе, че това е твърде много хвалба. Джо беше друго предложение. Но инициалите му вече бяха върху колата. „Това е твърде много“, реши той. 'Лош вкус. Трябва да използвате дискретност.

Изминаха напрегнати и мълчаливи няколко минути, преди оценителят да плесне с ръка над слушалката и да каже нетърпеливо: „Какво ще кажете за това, Джо? МОЯТ КАР. К-А-Р? Карсън Сити казва, че всичко е наред.

Конфорте изглеждаше скептичен в първия миг, но когато идеята потъна в него, мръщенето му се стопи в усмивка. Цялото му лице светна като на младо момче. Той скочи от парното и прегърна мъжа. „Той е умен“, каза ни той, а след това към оценителя: „Ще трябва да ви дадем хубав коледен подарък.“

T Тази вечер, докато се насочвахме по шосе 50 към Карсън Сити за барбекю за 100 долара на чиния в имението на губернатора Майк О’Калахан, Конфорте обясни тактиката си за легализиране на проституцията в окръг Кларк, който включва Лас Вегас.

„Всеки път, когато имате закон, можете да го промените“, обясни той с уверен смях. „Това е политика, просто политика. Тези, които правят пари незаконно в хотелите и от улицата в Лас Вегас, те имат сок в законодателната власт да направят това. Сега имаме сок в законодателната власт.

'Сок?'

„Да. Как да го кажа? Връзки! Да, връзки.'

По-рано Конфорте беше споменал за белия килим от меча кожа в спалнята си и ми каза, че виден служител на окръг Кларк го е донесъл от Австралия като подарък. И сега си спомних двама гости, които срещнах в къщата на Конфорте — помощник-прокуратурата от окръг Кларк и патрул от Хендерсън, Невада.

„Не казвам, че подкупвам служители или нещо подобно“, продължи Конфорте. „Не подкупвам служители. Но не пречи да сте в добри отношения с тях, да бъдете от правилната им страна. Така че се уверете, че правилните хора ще заемат поста.“

'Как го направи това?' Попитах. „Ще ви кажа един пример. Вземете окръг Стори, окръгът, в който се намирам. Има население от около 800 души. Това е малък окръг. В района, в който съм аз, имаме около 300 гласоподаватели. Сложих им парк с ремаркета, поставих жилищна сграда и така нататък, и така нататък; и аз съм повече или по-малко запознат с тези хора. Що се отнася до гласуването, повечето от тях гласуват така, както аз ги помоля. И това, като има тези гласове, дава предимство на правилния човек да влезе.”

Той спря на алеята на имението на губернатора, колониално място с бели колони, карайки почти в задния двор с новото си Bugazzi. Стотици хора, които бяха платили по 100 долара на футболния отбор на Университета на Невада, се въртяха около опушени ями на задната морава. Едва когато излязохме от колата, забелязахме, че всички са мъже.

В светещите си в тъмното дрехи Конфорте изчезна в морето от блейзъри и поло тениски. Искаше да види дали с Ани можем да присъстваме на ергенското парти. Най-важните хора в Невада щяха да бъдат там и Конфорте се наслаждаваше на идеята две новинарки да го следват наоколо.

Но той се появи с разочаровано повдигане на рамене. Дори се беше опитал да ни уреди да сме с престилки и да изглеждаме като сервитьорки. Но не вървеше. Той извади топката с пари от джоба си и отлепи банкнота от 50 долара. Каза ни да отидем в града, да вечеряме и да опитаме късмета си в казиното.

По-късно Conforte се присъедини към нас и игра на зарове със стотици долари. Ани и аз научихме блекджек. Когато ни свършиха чиповете, той хвърли шепа на масата ни, казвайки „Когато си с Джо Конфорте, никога не оставаш без чипове“.

Част III
Моят кронер

в когато Ралф Адано пристигна в къщата на Конфорте, той беше третиран като син. Conforte го прегърна и обяви с видимо удоволствие: „Това ще бъде моят певец в Cab inna Sky. Ще го таксуваме като Новия Синатра. Ралф сияеше. Това може да е късметът, който бившият продавач на застраховки е чакал.

Миналия юни, докато шофираше към битките с бикове в Тихуана с проститутка на име Шугар, Конфорте откри Ралф да играе в италиански ресторант близо до Дисниленд. Веднага се впечатли. Мислеше, че Ралф прилича на Дийн Мартин и Еди Фишър и пее в стила на Франк Синатра. Но когато изпрати заявка за любимата си песен „It’s All Right With Me“, Ралф Адано сви рамене. „Вижте дали ще го запомни за това“, каза Конфорте на сервитьорката, давайки й 50 долара за кутията за бакшиши на певеца.

Някак си, с помощта на своя пианист, Ралф успя да се подчини на Конфорте и да добави песента. „Когато видях банкнотата от 50 долара“, спомня си той по-късно, „знаех, че трябва да бъде някой .”

Сега Конфорте потриваше ръце като социален директор, съобщавайки плановете за вечерта. Щеше да даде на Ралф страхотно отношение. „Ще отидем да ядем, ще отидем в нощния клуб, ще отидем в публичния дом.“ След това отведе Ралф, за да обсъдят договор.

По време на оживено пътуване до ресторанта Конфорте си спомняше детството си. „Дойдох тук през 1937 г.“, каза той, „на единадесет години. Баща ми вече беше тук, срещна ме на кораба. Спомням си, че се казваше Рекс .”

'Без майтап!' — избухна Ралф. 'Аз също! 1937. The Рекс !“

'Хей!' каза Комфорт.

'Хей!' каза Ралф.

'Хей! От къде си?' — попита Конфорте.

'Калабрия.'

„Калабрезе, а? Те са много спокойни хора.” Конфорте млъкна за момент, след което се намръщи. 'На колко години си?' попита той. 'Изглеждаш толкова млад …'

Ралф, строен, прекрасен мъж с ослепителни зъби, казваше, че е на 42, но често минаваше за 35. Конфорте беше на 46 и знаеше, че изглежда така; той галеше рулце от собствения си растящ корем. „Имам това тук. Не виждам как го правиш - каза той със завист.

„Тренирам във фитнес зала“, каза му Ралф.

„Да, и аз трябва… но нямам време. Няма време. …”

Но скоро Конфорте се отърва от тези тревоги и се връща към детството си. „Завърших 5-ти клас — това е еквивалентът на 8-ми или 9-ти клас тук“, каза той. „Спомням си, че носехме малки черни ризи.“

„Да“, каза Ралф, „Мусолини. Помните ли тези песни? Ралф изпя няколко такта на италиански.

„О, да, песни за отмъщение. Тогава всичко беше патриотично.”

„И черните ленти…“

„Той имаше мото, Мусолини“, спомня си Конфорте. „По-добре е да живееш един ден като лъв, отколкото да живееш 100 години като овца.“ Това е и моето мото. Вярвам в това. Когато пишат книга за моя живот, тя трябва да започне с това. Един ден като лъв . …”

На вечеря Ралф Адано беше весел и уверен. В миналото, когато се чувстваше скептичен, той поклащаше глава и казваше на приятели, че е роден в неподходящото време - твърде млад за тълпата на Синатра, твърде стар, за да бъде рок звезда. Но сега, с току-що подписания договор, нещата може да се оправят.

„Знаете ли“, каза Ралф, нарязвайки сочна плоча печено говеждо, „чухте ме да пея само на 60 или 70 процента. Имах разтегнати гласни струни онази вечер, когато влезеш. Там имаха кофти микрофонна система, без реверберация. Обикновено никога не се напрягам, защото пея почти естествено. Гласът ми записва така, както не бихте повярвали. Чакай да чуеш.“

Но Конфорте изглеждаше загубил ентусиазма си за проекта с изпълнението на договора. Беше зает да изтръсква сол върху чинията си с масло. Той потопи зелен лук в солта и отряза края. „Виждате ли тези луки? Слагат ги на масата, където и да отида да ям, защото знаят, че ги харесвам.

Адано опита отново. „Мисля, че това ще бъде ритник за вас, като ме рекламирате като новия Синатра“, осмели се той.

Сега Конфорте се съсредоточаваше върху кафето си, отпивайки го бавно и шумно. „Да, бих го харесал.“ Той разбърка кафето, за да го охлади. „Освен времето. Ако имам достатъчно време за прекарване за Вие и с ти.'

„Можем да накараме някой друг да координира“, предложи Ралф нетърпеливо.

— Да… — Конфорте извади лъжица спумони. „Но дори да излезеш и да погледнеш...“

Той поклати глава.

„Вземате агент. Той прави всичко.”

„Е, дори да се обадиш на някого, дори това. Защото имам толкова много други неща в ума си. Имам 24-часова операция, за която трябва да се грижа - 30, понякога 40 момичета. Имам обаждания за връщане, уговаряне на срещи. И пътувам много - Фриско, Лос Анджелис, Чикаго, Ню Йорк.

Ралф повяхна на стола си като еднодневна маруля, кимайки с мрачно разбиране. Конфорте погледна чека и хвърли 70 долара отгоре му. „Артистите на артисти са една стотинка“, каза той накрая. „Говоря за посредствените. Чух те само една вечер, така че не знам. Както казах, ще го пробваме два месеца. Ако успеете, добре. След това ще видим.'

Ралф знаеше за какво говори Конфорте. И преди беше опитвал и се проваляше. — Е — каза той с приглушен глас, — ако не успея, това е. Не успявам.“
— О, ще се оправиш — каза Конфорте, опитвайки се да го утеши. „Обикновено съм прав за тези неща. Ще се справиш. Не се притеснявайте.“

Конфорте използва същата психология с момичетата си. Той каза, че трябва да ги уведомите, че могат да бъдат заменени. Понякога трябва да бъдеш твърд с тях, да им покажеш кой е шефът, да се отнасяш грубо с тях, да ги събудиш. По този начин те се стараят повече. И тогава, на следващия ден, се държите добре, правите им комплимент, за да ги накарате да се почувстват отново по-добре.

Част IV
Живот сред неутралните

аз понякога може да бъде безмилостен“, призна Конфорте, настанявайки се на сатенен стол в официалната си всекидневна. „От друга страна мога да бъда нежен като агне. Точно като тя беше.' С пурата си той посочи портрета на майка си в позлатена рамка на стената.

„Казано по друг начин, на един, който е срещу мен, един от моите врагове, изобщо няма да ме прекъсне, ако нещо им се случи, независимо какво е то. Докато към този, който е мой приятел или дори неутрални , дори да си отрежат малкия пръст, това ме притеснява.”

Той замислено премести пурата си от едната буза на другата. — Но ако искаш да знаеш какъв съм, ще ти покажа. Той извади портфейла си и го бръкна, докато не намери лист хартия, сгънат и прегънат. Той ми подаде документа и аз го разгънах внимателно, страхувайки се да не се разпадне в ръцете ми. Беше хороскоп, внимателно изтръгнат от някакво списание.

„Прочетете кой ми пасва най-много“, каза той. „Номер 11. Стрелец.“

„Оптимистичен визионер“, прочетох. „Втурва се да завладее непобедимото и обикновено успява. Когато не го прави, причината може да е принудата на този знак да каже бруталната, нетактична истина.

— Знаеш ли — каза Конфорте със замъглени очи, — това наистина ми пасва; наистина ми пасва.“

В портфейла му имаше снимка на младо момче, чернокос и тъмноок младеж, приличащ на Конфорте. Беше неговият син. „Ходих с майка му - тя работеше в къщата - преди десет, 12 години. По време на този етап той се роди. Това е приятелката ми сега .” Той прелиства снимка на руса жена, „Линда“. Той я държал в апартамент в Оукланд, каза той.

Той също имаше три пораснали дъщери от съпругата си Сали, предполагаемо свирепа жена, която сега беше на почивка в Маями. Двама бяха женени и живееха в Сан Франциско. Третият управлява PBX машина в Harrah’s в Рино. Попитах какво би направил, ако някой от тях поиска да стане проститутка.

„Бих я разубедил. Бих направил всичко на света, за да я разубедя да се занимава с този бизнес. Сега ще ме попитате: „Тогава защо ти участват в този бизнес?’ Нали? Това би бил логичният въпрос. Защото остава фактът, че колкото и бащи да се опитват да обезсърчат колко дъщери да не се ангажират, някои все пак ще го направят. Така че стига ще се занимават, не е ли по-добре да е контролирано и легализирано там, където не хващат ВД, където не обират клиентите, където самите те не биват ограбени и бити заради глава?'

Но защо би казал на дъщеря си да не го прави?

'Е, нека си го кажем.' Конфорте прозвуча раздразнен. „Нека бъдем реалистичен . Има по-добри занимания в живота от това да си професионална проститутка.

— Искаш да кажеш финансово или… — Не — каза той, внезапно уморен, потърквайки клепачи. — Морално?

„Не, не морал. Говорим за това какво обича да прави едно момиче.

'По-интересно?' аз продължих.

„Каквото тя иска да прави“, сопна се той. „Има други неща, които тя може да направи. Тя може да се омъжи и да отгледа деца или нещо подобно. Конфорте въздъхна и най-накрая се отпусна. „Но ако тя иска да стане проститутка, тогава добре. Остави я. Това е нейна работа. Ако не го прави, не трябва. Това е единствената причина. Не виждам нищо лошо в това. За предпочитане е да не искам дъщерите си там, но не защото мисля, че е грешно.

Л подобно на живота в подводница, която се потапяше три седмици подред, времето в ранчото Mustang Bridge имаше различен ритъм. Жените работели на 14-часови смени, повечето от четири следобед до шест сутринта. Само малцина работеха през деня, когато работата вървеше бавно. Работеха седем дни в седмицата, три седмици подред. Те останаха в Mustang 24 часа в денонощието. Такива бяха правилата.

Всъщност нямаше непосредствена причина да напусне запечатаната, оградена от циклони зона. Осигурени са всякакви услуги — фризьор, масажистка, перачка, камериерки. Пътуващите търговци продаваха стелажи с дрехи в задната стая. Кухнята за закуски беше заредена с кошмара на диетолог: бисквитки на майката, торти, картофен чипс, блатове, бонбони, понички, широка гама сладолед.

Когато не работеха, момичетата се мотаеха в задната стая, тясна стая в едно от 13-те свързани помежду си ремаркета на Mustang. Точно тук се натъкнах на Кати, докато се отпускаше на сгъваем стол, разкрачени крака и дъвчеше фуджикул. Тя беше хилава, светски изглеждаща 24-годишна, облечена в обикновен бански костюм с юбка и сабо с високи токчета, русата й коса, прибрана на кок на моден модел. Когато научи колко пари съм изкарвал за една година, тя се засмя грубо като грачене на врана и се плесна по бедрото. Тя може да направи това за два месеца там, каза тя. „Колко печелите зависи“, обясни тя.

„Можеш да имаш $10 трика цяла нощ и да не спечелиш толкова, колкото ако имаш три трика, похарчиш $100. За $10 вие давате стрейт лай. Можеш да дадеш половина и половина - свирка и лежане - но се опитваш да получиш повече.

Но Кати искаше да изясни едно нещо напълно ясно. „Момчетата не могат да те целуват. Колкото и да харчат, не могат да те целунат. месечен цикъл .” Тя хвърли чистата пръчица от фуджикъл в кофа за боклук и започна с купчина M&M.

— Това е най-добрата къща в долината — продължи тя. „J.C.? Той е красиви хора. Той е като баща за всички тук. Спомням си първия път, когато го срещнах, работех в Starlight, другото му място. Работи по същия начин като този, само по-малък. Както и да е, той се приближи до мен и ме хвана за задника. Е, не знаех кой е той. Казах „Майната му“. Оттогава той ме копае.

Кати беше ветеран от „нелегалната“ сцена с момичета на повикване в Лас Вегас. Тя каза, че момичетата на повикване изкарват повече пари, но винаги съществува заплахата да бъдат хванати от полицията или да бъдат осакатени от садисти. Но тук, в Mustang, едно момиче може да бъде спокойно. Ако нещо се обърка, тя можеше да изкрещи.

„Снощи имах откачалка“, каза тя, затопляйки темата. „Той не можеше да дойде, освен ако нямах определен чифт лачени обувки и боби чорапи. Нямах, така че следващия път ще ми ги донесе. Но е много по-удобно, ако имате собствено оборудване. По този начин не е нужно да тичате из цялата къща в търсене на това, от което се нуждаете, като прекарвате неговото и вашето време. Нуждаете се от добър вибратор, колан с жартиери и сутиен, камшик или голям колан, малко въже - въпреки че много момчета обичат да бъдат вързани с найлони.

— От краката им?

„Не, връзваш им топките и всичко останало и ги биеш. Има някои момчета, можете да ги ударите в топките колкото е възможно по-силно и те няма да помръднат и мускул. Имаме някои, които не могат да дойдат, освен ако не ги наречеш копеле.

Изведнъж бяхме прекъснати от дрезгав, подобен на аларма зумер, толкова силен, че можеше да се чуе в 30-те стаи на Mustang. Той сигнализира, че клиент току-що е бил пуснат през входната врата и след десет секунди ще влезе в главния салон, готов да избере момиче, Кати се втурна и се присъедини към другите проститутки за „подреждането“.

Имаше Тони: жилаво, енергично момиче с широка уста и лека усмивка. Тя изглеждаше и се движеше като женски Мик Джагър. Тя винаги казваше, че възнамерява да напусне Мустанг след още една година, но го казваше толкова често и годините минаваха толкова бързо, че повечето хора решиха, че вероятно ще остане там завинаги.

Бренди: 6 фута висок „с моята перука и токчета“, едър, с перфектна като мляко кожа. Тя беше в бизнеса от десетилетие и обичаше живот без притеснения и всичко правено за вас.

Чи Чи: Тъмна и жилава като пантера, тя мъркаше името си като котка и прекарваше повечето от часовете си в пилене на ноктите си. Стените и таванът на стаята й бяха покрити с поздравителни картички от доволни клиенти.

Пам: Напрегната 19-годишна тексаска, която изглеждаше като студентка, но привличаше предимно възрастни хора. Когато говорих с нея, тя грабна бележника ми и каза: „Какво пишеш?“ след това грабнах молива си и продължих да задрасквам всичко.

Плюс Тигър, Чери, Долорес, Циганка, Йоко, Играчка. Всички момичета бяха облечени в най-късите бикини или бельо и, застанали високи и секси в зашеметяващ полукръг, те предложиха на всеки клиент собствен конкурс за красота. Съдиите включваха каубои, строителни работници, тийнейджъри, чиновници и бизнесмени.

Чернокожи, лесбийки, трансвестити и членове на други малцинствени групи се наслаждаваха на своите конкурси в специална странична стая, посещавана само от проститутки доброволци. По-късно същата вечер, например, входната врата се отвори и вътре влезе висок мъж с телосложение на футболист. Той се поклащаше, защото носеше елегантен чифт черни обувки на висок ток — също черна минипола, бяла блуза и черна перука. Бързо го отведоха в страничната стая.

„Това е необичайно“, каза Джо Конфорте, който беше излязъл за момент от личния си кабинет. „Това е много необичайно. Имаме няколко такива, но е необичайно. Въпреки че бях свободен да се лутам между предния салон и задния салон, не можах, разбира се, да стана свидетел на истинския ред на работата, който се проведе зад затворени, шумоизолирани врати. Много по-късно обаче чух касети, записани от режисьора Робърт Гуралник, който продуцира пълнометражен документален филм за жените Мустанд, условно озаглавен Работещи момичета . Ето какво записа в стаята на едно момиче:

проститутка : [ мил глас ] Здравей скъпа. Как се казваш? (вратата се затваря)
човек : [ дълбок, груб глас ] Джим.
проститутка : Здравей, Джим. От къде си? [ звук на течаща вода, докато тя мие члена му ]
човек : Оклахома.
проститутка : Да? С какъв бизнес се занимаваш, Джим?
човек : Имам бензиностанция. [ Тук лентата става размита, но тя сключва сделка с него, той й плаща, тя напуска стаята, за да върне парите в касата. Карта, която тя носи в долната част на бикините си, е перфорирана, за да покаже, че е имала клиент. Звукът се засилва отново, след като приключат с партито си и тя отново мие него и себе си. ]
проститутка : Имал ли си някога две момичета, скъпа?
човек : Не. Колко?
проститутка : Тридесет на брой.
човек : 60 долара? ъъъ добре [ й дава парите ]
проститутка : Слушай, ти си съблечен, така че защо да не отида и да ти избера един? Това е добре?
човек : Добре.
проститутка : Харесвате ли големи цици? Искаш ли да взема един с големи цици?
човек : Да, вземете голямо. [ звук от затваряне на врата, пауза, звук от отваряне на врата ] Проститутка номер 2 : [ сърдечен глас ] Здравей! Как си, скъпа? Как се казваш?
човек : Джим.
Проститутка номер 2 : [ смее се ] Имаме много Джимс тук тази вечер. С какъв бизнес се занимаваш, Джим?
човек : Имам бензиностанция.
Проститутка номер 2 : От къде си?
човек : Света Варвара.
Проститутка номер 2 : Хм. Света Варвара, [ вратите се отварят, когато първото момиче се върне от предаде още пари ] Обичаш ли да ядеш путка, скъпа? ДОБРЕ. Единият от нас ще седне на лицето ви, докато другият ще седне на вашия петър. [ след това дълго мълчание с дисциплиниращ тон ] Ако я ухапеш, скъпа, аз ще те ухапя. [ повече тишина, после бръмчене на вибратор ] Имали ли сте някога сиамски френски? Никога не си имал две френски момичета едновременно? Искам да опитам?
човек : Звучи като победител.

П На!

'И- уи !“

'Мммм- ммм : Дай ми малко шампанско ! Не печеля и стотинка, ако не съм пиян!“ — засмя се едно от момичетата, докато подаваше празната си чаша към главата на масата. Тази вечер беше рожденият ден на Бренди и момичетата от Mustang Bridge Ranch бяха решили да го направят както трябва.

„Пиян или не пиян“, провлачи друг, „А, може салта тази вечер и Ах нямаше да бъде избран.

Момичетата бяха осигурили всичко – подаръци, бутилки шампанско, купа розов пасион пунш с бели гардении, плуващи в него и, разбира се, торта. Те изпяха „Честит рожден ден на Бренди“ и Бренди се замая от цялото внимание.

„Търся се като лист“, каза тя, докато отваряше подаръците си – първо малко парфюм, после електрическа самобръсначка, дървено оръдие играчка, малко бренди, естествено, и сложен черен пластмасов комплект за смъркане на ракия във формата на карета с колба, четири смилания и музикална кутия, която свиреше „Колко съм суха“, когато тя вдигна колбата.

„Хей, слушай това“, каза някой. „Никога няма да можете да пиете едно питие с това нещо!“ А момичетата крещяха от смях и поискаха още шампанско.

След това дойде време за разрязване на тортата, плосък, правоъгълен модел с цветя и бяла глазура. Но едва момичетата бяха започнали да го ядат, когато зумерът на портата прозвуча и те се втурнаха към предния салон за следващия ред.

Бренди остана, за да събере подаръците си и да почисти опаковъчната хартия. Това беше нейният 31-ви рожден ден, седмият й празнуван в Mustang. Купонът продължи девет минути.

П може би беше късният час или шампанското за рождения ден, но Джо Конфорте се държеше по-разкрепостено, отколкото го бях виждал преди, някак с диви очи и игрив. Той ме заведе до кабинета си и ми каза: „Помниш ли какво ти казах? Говорете с момичетата, казвам ви. Те ще говорят, другите не. Има начин да говорите с тях, че можете да ги накарате да направят всичко. Това е като бебе, което не иска да яде. Има начин да говорите с тях; те ще ядат.'

Той каза да изчакаме там — аз седнах на леглото в офиса му — и когато се върна, той се смееше палаво и влачеше Чи Чи след себе си за китката. „Това е Чи Чи. Чи Чи ще говори с вас. не искаш ли? Тя се усмихна услужливо и кимна.

„Вижте това момиче, не е ли красиво?“ каза Конфорте. И той беше прав, тя беше зашеметяваща жена - чернокожа, с широк нос, с лъскава черна перука. „Вижте това тяло. Виждали ли сте някога такова тяло? Тя носеше ярко жълто бикини, горната част беше сложна екипировка, която показваше гърдите й като трофеи на рафт.
„Обърни се, Чи Чи. Покажи какво хубаво дупе имаш. Такъв хубав задник. Той я обърна. Долната половина на тоалета й беше толкова къса, че половината от задните й части преливаха отгоре. „Харесвам голям задник“, каза Конфорте. „Ако едно момиче няма голямо дупе, нямам никаква полза от него. Не говоря за бизнеса, а за себе си. Обичам голямо дупе.” Той я стисна и ощипа. „Толкова стегнато, добро тяло. Свали си дрехите, Чи Чи. Покажете какво хубаво тяло имате.”

Чи Чи се засмя на това предложение и продължи да се смее, когато той се хвърли към нея и се опита да смъкне панталоните й. Тя се отдръпна от него и затича около леглото, където той я притисна в ъгъла. Той отново й каза да се съблече. Все още усмихната, Чи Чи спря да се бори и примирено, но доволно започна да разкопчава сутиена си.

— Мога да кажа — каза Конфорте. „Мога да разбера по външния вид на жената, по начина, по който са изградени лицето и устата й, мога да разбера как превъзхожда любовта с устата си. Има тест.' Той посегна към лицето на Чи Чи и сграбчи бузата й между палеца и пръстите си. Чу се пляскане, когато вътрешната страна на бузата й напусна зъбите. „Чуваш ли този шум?“ той каза. „Сега, без този шум…“

Ръката на Чи Чи се раздвижи като стреличка. „Оу! Какво направи?' Конфорте извика, сграбчвайки бедрото и китката на Чи Чи. „Какво направи, заби ме? С какво ме лепна?' Той се смееше, докато разтриваше раненото си бедро и извиваше ръката й от себе си. Тя вдигна ръка и му поднесе безопасна игла, сякаш беше нежно цвете. Тя се усмихваше — широка, лукава, лисича усмивка.

— А сега се съблечи — нареди й Конфорте. Звучеше ядосан, но не толкова ядосан. Изглежда ги харесваше енергично.

„Аз сутринта събличам дрехите си — изгука Чи Чи. „Оттам идва иглата.“ Тя се съблече, остави нещата си на леглото и застана там гола и горда, сключила ръце зад гърба си, както правеше в строя. 'Виж тези гърди.' Конфорте взе един в ръката си и го изложи като награден грейпфрут. „Виждали ли сте някога такава кръгла, стегната гърда? И задника.” Той се придвижи зад нея. 'Красиво е. Толкова високо и твърдо.“ Той я хвана за бедрата и се отърка в задната й част. „Оооооо“, промърмори той, „мисля да те взема у дома с мен тази вечер.“

Чи Чи стоеше като статуя и се усмихваше. Гримът на очите й придаваше вид на котка, дяволска жена. Беше нарисувала зелени екстеншъни от клепачите до слепоочията. Очите й бяха студени и мъдри, сякаш казваше: „Това не е нищо за мен. Не ме трогва. Така че не позволявай да те притеснява, скъпа.

Когато той я пусна, тя поиска разрешение да се облече и с тренирана бързина взе дрехите си, облече ги и бързо се промъкна покрай него. Но не достатъчно бързо, за да му попречи да я грабне още веднъж. Той се наведе и отхапа задника й.

„Ооооооооооооооооооооооооооооооооооо“, „черно месо“ се проточи с лигавка на Конфорте!

„Браво, скъпи“, измърка тя. Спомням си, че видях плюнките му по задника й, когато мина покрай мен през вратата.

Б в 6 сутринта всички следи от партито за рождения ден бяха премахнати от дългата маса с формамика и сега беше подготвена за друга церемония. Пред Джо Конфорте бяха разпръснати квитанции от нощта, таблица, показваща колко е предала всяка жена, и купчина пари с височина шест инча.

Обикновено някой друг плащаше на жените, но Конфорте искаше да ми покаже колко делова и ефективна може да бъде легализираната проституция. Той накара жените, които току-що бяха приключили 14-часовата си смяна, да образуват редица в съседния коридор. Един по един те се приближиха до масата и представиха своите перфокарти. Той тържествено съпостави дупките в картите с счетоводната книга на касата.

Някои сега по халати, други облечени за улицата, жените чакаха, уморени и безстрастни, докато той внимателно отброяваше вземанията им и им ги подаваше с размах — и комплимент, ако беше голям. За някои той имаше думи на насърчение и съвет.

Когато този процес беше повторен 14 пъти, купчината банкноти беше намалена наполовина. Жените трябваше да запазят 50 процента от това, което са предали. От тях платиха около 200 долара за стая и храна за трите седмици. Повечето от жените направиха малко над 100 долара за нощна работа. За неговият усилия, Conforte запази останалите 50 процента.

Той взе останалата купчина пари и я сгъна на две. Той вдигна блузата си и пъхна парите в джоба си. Това направи голяма издутина в панталоните му. След това той взе касовите бележки и систематично разкъса всяко парче хартия на две и след това отново на две. Той събра изрезките и ги постави на купчина в центъра на диаграмата. Той сгъна ъглите на диаграмата заедно, за да направи чист, квадратен пакет.

Хорас, охранител, излезе напред и взе пакета от Конфорте. Тогава вратата на кухнята отвън се отвори и момичетата излязоха навън в хладната, пастелна светлина на утрото. Единственият звук беше тихото скърцане на стъпки през мръсния паркинг, докато облечените момичета се насочваха към пътя към бар „Мустанг“. Ще им бъдат дадени 45 минути, малка промяна на атмосферата, за да се отпуснат, преди да се върнат да спят.

Конфорте остана вътре в оградата на циклона, както и Хорас, който сега тръгна към ъгъла на двора, коленичи в пръстта и остави пакета. Той взе клечка кибрит и я драсна в пламък с нокътя на палеца си. Наклони кибритената клечка надолу, за да може пламъкът да стане силен, след което я постави в ъгъла на пакета. Пламъкът се разпространил и скоро целият пакет пламнал.

„Опитваме се да повярваме, че това е като магазин за хранителни стоки или друг бизнес“, казваше Конфорте. „Имаме правила – без наркотици, без грабежи. Имаме лекар, който идва веднъж седмично. Едно момиче, което работи тук, знае, че ние се примиряваме без боклук.

— Така е, както казах — продължи той, изкачвайки се по стълбите към къщата. „Няма да премахнете проституцията. Така. Имате два избора: контрол или неконтрол. Сега, кое искаш?“

Той спря замислено пред вратата. „Трябва да завършите статията с това“, каза ми той. „Да. Само последното изказване, което казах. „Два избора. Кое искаш? Този или онзи?'” Той диктуваше, докато аз пишех в бележника си. 'Това е моето мнение. Трябва да го завършиш с това.

А и щях да го завърша с това... само че месец или нещо по-късно, докато се разхождах по Телеграф Авеню в Бъркли, една регистрационна табела привлече вниманието ми: „МОЯТ КАР, Невада.“ Там беше Джо Конфорте, който се усмихваше от пилотската кабина на своето Bugazzi и носеше нов тънък като молив мустак, който го караше да прилича на готвача Бой-ар-ди.

Той ми махна да вляза в колата, до една бляскава блондинка, която наричаше Голди, и потегли към тъмен персийски ресторант на Авенюто. Тук научих причината за посещението му в Бъркли: познаваше сервитьорката.

„В заведението я наричаха Кристал“, обясни Конфорте, след като седнахме. „Помниш ли тази снимка в портфейла ми? Това момиче, Линда, което ти показах? Живяла е в апартамента в Оукланд? За да опресни паметта ми, той извади снимката от портфейла си и я показа на масата. „Тя е момичето, което се опитвам да забравя… и съм почти сигурен, че Голди, тук“, Конфорте взе ръката на блондинката в своята, „ще ми помогне да го направя.“

Очевидно появата на Конфорте и Голди разстрои Линда, която се беше отказала от Джо и ранчото на Мустанг и сервитьорка, за да завърши училище за учителска степен. Беше й неудобно и го каза. И когато се върна с нашите напитки, тя разля едно от тях по гърба ми.

„Сигурно съм нервна“, извини се тя, „никога не съм правила това преди.“

Но Конфорте беше в лудо настроение и след вечеря, докато Линда сервираше кафе, той отправи специална молба.

„Запали ми пурата“, настоя той и й бутна един от огромните си никарагуански номера. 'В името на старите времена.'

— Не, Джо — възрази тя. „Бих се почувствал смешно. Нека Голди да го направи.

„А, хайде, запали го.“ Той намекна, че тя се държи глупаво, но не проработи.

— Не, Джо — каза Линда. „Включвам се в твоята игра, Джо.“

След като тя излезе, за да върне парите в касата, Конфорте се озадачи и ни попита: „Каква игра? Играя ли игра?“ Той вдигна целофановата обвивка на пурата, сплеска я и я използва като конец за зъби, за да почисти зъбите си.

Когато Линда се върна с ресто, Конфорте я хвана за китката. „Чакай малко, искам да ти дам бакшиша“ и той извади от джоба на гърдите си чиста банкнота от 50 долара.

„Благодаря ти, Джо, това е сладко“, каза тя, като взе парите.

'Да.' Конфорте скромно сви рамене. „Знам, че имаш нужда от това. Това е нищо.'

— Е, благодаря — повтори тя.

'Това е добре. Просто ме целуни малко, става ли? Да кажа благодаря. Тук, на бузата, това е всичко. Ще направиш ли това?“ Имаше начин да бъде симпатичен и трудно да му се устои, като просещо кученце.

Линда се наведе и послушно го целуна по бузата. Той се усмихна, тъмнокафявите му очи блестяха.

'Ще видиш?' – пошегува се той. „Все още мога да те накарам да ми служиш – дори и да трябва да платя за това.“